Representaciones históricas y culturales de la muerte (parte 1)

La siguiente serie de artículos está destinada a ahondar sobre las concepciones que se han tenido a través de los años sobre la figura de la muerte, es así como vamos a incluir algunas de las descripciones más conocidas, junto con algunas encarnaciones menores de la “Muerte”; pues como es conocido, el ángel de la muerte puede ser todo un experto en cambiar formas.

Una de las primeras representaciones conocidas de la Muerte personificada fue encontrada en Catal Hüyük, un asentamiento neolítico en Anatolia, que data del 7mo milenio antes de Cristo; la muerte toma forma representada por gigantescos pájaros negros de aspecto amenazante con cadáveres sin cabeza. Muchas pinturas rupestres de la Edad de piedra representan la muerte como un ser alado, alto y muy delgado, de piel pálida.

En estas primeras interpretaciones, a la muerte no se le dio un nombre, sólo una imagen, que era la representación de una fuerza mayor o “divinidad”. Algo mucho más grande que la vida que nunca podría ser apaciguado, sin importar la cantidad de sacrificios que se le diera. La asignación de nombres y títulos, e incluso la personalidad, llegó mucho más tarde; esto sucedió cuando la humanidad -literalmente- se separó del reino animal y se puso a pensar en el significado de la vida.

Comenzamos con Azrael, un nombre de origen hebreo. Aunque no es la primera denominación conocida, es probablemente el nombre más reconocido dado el Ángel de la Muerte en el mundo judeo-cristiano-islámico. Su significado literal es “a quien Dios ayuda”.

A partir de las enseñanzas del Islam, está escrito que “cuando Miguel, Gabriel y Israfel no proporcionaron los siete puñados de tierra para la creación de Adán, el cuarto ángel en esta misión, Azrael, tuvo éxito, y por esta hazaña, fue nombrado para separar el cuerpo del alma”. Se dice que Azrael guarda un pergamino que contiene el nombre de cada persona que nace en el mundo, cuando el día de la muerte se aproxima, Alá permite una hoja de inscripción con el nombre de la persona caída de su trono, Azrael lee el nombre y en el plazo de 40 días debe separar el alma del cuerpo.

Casi toda la literatura histórica trata a la muerte como una creación divina, a los efectos de separar el alma del cuerpo en el momento del fallecimiento. Esto está bien ejemplificado en el siguiente fragmento, proveniente de las enseñanzas musulmanes: “Cuando una persona justa muere, el ángel de la muerte viene con una serie de la divinidad que lleva los olores dulces del paraíso y hace que el alma deje el cuerpo como una gota sacada de un cubo de agua. Sin embargo, cuando una persona malvada muere, la muerte llega en compañía de los demonios, que mueven el alma como con hierro que se escupe”.

En la literatura judía, está escrito que “Azrael parece nuestro espíritu en una forma determinada por nuestras creencias, acciones y disposiciones durante la vida. Incluso puede manifestarse invisible por lo que un hombre puede morir con el olor de una rosa o con un hedor podrido”. En la tradición islámica, se dice que “Azrael, el Ángel de la Muerte, se vela ante las criaturas de Dios con un millón de velos y que su verdadera inmensidad es más vasta que el cielo, y el este y el oeste se encuentran entre sus manos como un plato en el que se han creado todas las cosas para equilibrar”. Escrito está además: “que cuando el alma ve a Azrael, se enamora, y por lo tanto se retira del cuerpo como por arte de la seducción”.

En algunos fragmentos del folklore judío, al ángel de la muerte se llama Sammael (Samael). En el Talmud se describe como actúa: en el momento de la muerte, el ángel de la muerte toma su posición por encima del lugar de la cabeza con la espada desenvainada y una gota de veneno suspendida en la punta.

A menudo, la muerte se representa como sosteniendo algún tipo de arma o instrumento para dirigir la energía (cuchillo, espada, guadaña, rayo de luz, vara de fuego, etc.); tal vez uno de los casos más pronunciados de la visitación de la muerte es la historia de Joshua ben Levi, un erudito del Talmud. Cuando llegó el momento de morir, el Ángel de la Muerte (Sammael, en este caso) se le apareció a Josué, pues éste exigió que le fuera mostrado su lugar en el paraíso; cuando el ángel accedió a esto, Josué exigió el cuchillo del ángel para que la muerte no lo usara para asustarlo en el camino. También se le concedió esta petición, con lo cual Josué saltó con el arma por encima del muro del paraíso. La muerte, que por ley talmúdica no se le permite entrar, se asió de la ropa de Josué, pero Josué juró que no iba a salir. Se declaró entonces que Josué no debía dejar el paraíso a menos que fuese absuelto de su juramento, el Ángel de la Muerte luego exigió de nuevo el cuchillo, y, tras la negativa de Josué, una voz celestial resonó: “Devuélvele el cuchillo porque los hijos de los hombres tienen necesidad de él”.

La humanidad entiende el poder simbólico de las armas. En el caso de Josué, la imagen del cuchillo simboliza el poder sobre la vida y la muerte, así como los medios para causar la muerte por orden superior.


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